Lo mejor de la semana (20 – 26 de septiembre de 2020)

En esta sección de Hablando de Ciencia pretendemos dar un repaso a noticias relevantes producidas en los últimos días, a las que por falta de tiempo o personal no hemos podido dar la cobertura que se merecen. Pero eso no es excusa para que no estemos informados de lo que se cuece en este mundo y podamos enterarnos o debatir sobre los últimos descubrimientos y avances científicos. Si además algún lector quiere aportar las suyas, bienvenido será. Puedes utilizar los comentarios o mandarnos un mail a nuestro correo (hablandodeciencia@gmail.com) o en Twitter (@HdCiencia).

Hace unos meses fue noticia la muerte de unos 350 elefantes en el delta del Okavango, en Botsuana. Un suceso cuyas causas eran desconocidas. Tras la investigación realizada, se ha confirmado que los animales murieron después de haber ingerido neurotoxinas producidas por cianobacterias que se encontraban en el agua.

A los bonobos les gusta comer trufas. Resulta que, tras mirar detenidamente, se ha descubierto que estos primates se alimentaban de una especie de hongo que era desconocida para la ciencia. La han bautizado como Hysterangium bonobo. Aunque en realidad las comunidades locales ya sabían de su existencia y lo conocían con el nombre de simbokilo.

Los zifios de Cuvier (Ziphius cavirostris) pueden bucear a profundidades de casi 3000 m para cazar calamares y otras presas. Se creía que esta hazaña no duraba más de 30 minutos, pero tras estudiar su comportamiento se ha descubierto que estábamos muy equivocados. Las inmersiones pueden durar una hora, e incluso se registró el caso de un ejemplar que aguantó 3 horas y 42 minutos.

Más del 10 % de las infecciones graves de SARS-CoV-2 producen anticuerpos que boicotean el sistema inmunitario. Un nuevo estudio detecta anticuerpos capaces de bloquear una molécula clave en la defensa de nuestro cuerpo contra el coronavirus, un descubrimiento que podría explicar el 10 % de los casos de covid-19 graves. El trabajo, que ha contado con la participación de casi 3.000 personas, permitirá identificar aquellas personas con riesgo y adaptar los tratamientos a este perfil de pacientes.

El coste de poner un astronauta en la Luna en 2024 y otras novedades del programa Artemisa de la NASA. Según la última versión del programa, la estimación de presupuesto es de 28 mil millones de dólares, repartidos en el espacio de cinco años.Otra novedad es que la NASA confirma su deseo de establecer una base en el polo sur de la Luna, en las cercanías del cráter Shackleton.

La tierra antes de las plantas: ¿había alguien ahí fuera? Los continentes no siempre han sido el crisol de vida que conocemos hoy. Durante el 90% de la historia de la Tierra sólo unos pocos pioneros supieron sobrevivir en los hostiles parajes de la tierra firme.

Premios Ig Nobel 2020. Como todos los años, Francis Villatoro realiza su clásico repaso a los Ig Nobel, esos premios que primero te hacen reír y luego pensar. En esta edición tenemos lombrices, aligátores, arañas, cejas de narcisistas, misofonías, besos de «verdad» y mucho más.

Más allá del gato de Schrödinger. Una versión de laboratorio del experimento mental clásico conocido como «el amigo de Wigner» impone nuevos límites sobre la naturaleza cuántica de la realidad.

Los castores son increíbles ingenieros de los ecosistemas, ya que modifican enormemente el paisaje. Desde hace varios años, se ha ido acumulando evidencia científica acerca de cómo los castores producen beneficios en los ecosistemas: sus presas favorecen la captación de CO2, incentivan el asentamiento de salmones o filtran ciertos contaminantes de los ríos. Ahora se ha descubierto que las presas de los castores también sirven de refugio para fauna y flora tras los incendios forestales.

Un nuevo estudio que se publica en Science ha descubierto correlatos neuronales de consciencia en el cerebro de cornejas negras (Corvus corone). El hallazgo situaría la aparición de la consciencia sensorial mucho antes de la aparición de los mamíferos o en el linaje de las aves, que no tienen corteza cerebral como la conocemos.

Tradicionalmente se ha considerado el flujo genético (intercambio de genes entre dos poblaciones) como una fuerza homogeneizadora que se contrapone a la selección natural: “baja” la proporción de variantes génicas que están adaptadas a un hábitat. Sin embargo, en los guppys se ha observado un patrón contrario: el flujo genético aumenta la abundancia y éxito reproductivo de las poblaciones de origen.

En las costas de Macquarie, en Tasmania, se ha producido el mayor varamiento y muerte de cetáceos en la historia de Australia. Más de 470 calderones comunes quedaron varados y cerca de 300 murieron (cifras de este pasado miércoles 23 de septiembre).

Las siguientes noticias las aporta nuestro nuevo socio Alex Herrada (@biomolecules101), Doctor en Biología.

Las esporas de algunos hongos pueden aumentar la esperanza de vida de las abejas. La explicación podría estar en los beta-glucanos que componen la pared celular de las esporas. Estos compuestos parecen estimular la respuesta inmune de las abejas, lo que podría justificar el incremento en la esperanza de vida derivado de la ingesta de esporas de hongos.

Los gusanos intestinales suponen una amenaza para la salud para cientos de miles de habitantes de regiones tropicales y subtropicales. A día de hoy, la única manera de diagnosticar la infección es mediante la detección de los huevos o de los ejemplares adultos en las heces, pero un trabajo reciente propone una nueva forma de diagnóstico mediante la detección en la orina del biomarcador 2-metil pentanoil carnitina (2-MPC). Este compuesto es producido por el paciente infectado para facilitar la excreción de un ácido graso producido por el parásito, el 2-metil pentanoato.

Aunque está ampliamente asumido que procesamos el lenguaje a través del hemisferio izquierdo del cerebro, durante las edades tempranas del desarrollo ambos hemisferios participan en el procesamiento del lenguaje. Esta activación del hemisferio derecho va disminuyendo a lo largo de la infancia hasta el punto de que un 60% de los adultos carecen de una activación significativa del hemisferio derecho.

El acuerdo de París marcó como objetivo el limitar la temperatura media global por debajo de los 2 ºC sobre los niveles preindustriales. Si no se logra dicho objetivo, la cubierta de hielo de la Antártida corre el riesgo de experimentar procesos de deshielo irreversibles.

Los neandertales tenían mayor semejanza genética con los ‘Homo sapiens’ que con los denisovanos. Un equipo ha analizado las secuencias genéticas del cromosoma Y de neandertales y denisovanos, estrechamente relacionados evolutivamente con los primeros. Los resultados revelan, sin embargo, mayor similitud genética entre los neandertales y los humanos modernos, lo que deja a los denisovanos como un linaje de una raíz más antigua para este marcador genético.

El MNCN presentará el martes el libro ‘Del Elefante a los dinosaurios’ que narra la historia del museo desde 1939 a 1985. El Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) presentará el próximo martes a las 19.00 horas el libro ‘Del elefante a los dinosaurios’, que refleja la historia más desconocida del museo desde el final de la guerra civil española hasta los primeros años de la democracia.

Anatolia y el sur del Cáucaso no son la cuna de los caballos domésticos. El ADN antiguo de 111 restos indica que hace 4.000 años se produjo una entrada repentina de caballos domésticos desde las estepas euroasiáticas. El trabajo, que cuenta con la participación del CSIC, refuta la hipótesis de que la domesticación de los caballos comenzó hace unos 5500 años de forma independiente en Anatolia y el sur del Cáucaso.

Científicos descongelan el moho de Fleming que dio origen a la penicilina y secuencian su genoma. Alexander Fleming descubrió la penicilina por casualidad. En 1928 el científico escocés dejó una placa de Petri con Staphylococcus y creció moho por accidente. Ahora, esa misma cepa acaba de ser descongelada y secuenciada.

Microorganismos, química y chocolate: una relación deliciosa. La fermentación de la pulpa de cacao es un proceso espontáneo durante el cual se permite que la microbiota natural presente en las granjas fermente la pulpa que rodea los granos, donde crecen bacterias y levaduras.

Explicación por qué las tarántulas son azules y verdes. Los colores vivos de las tarántulas tienen una finalidad de comunicación entre posibles parejas, en el caso del azul, y de camuflaje, en relación a sus llamativos tonos verdes.

Cinco preguntas clave sobre la posible transmisión aérea del coronavirus. Los científicos tienen claro que la COVID-19 se transmite a través de las gotitas ‘grandes’ de saliva, pero no existe consenso sobre si los aerosoles, las diminutas partículas que emitimos al respirar y se mantienen un tiempo en el aire, también desempeñan un papel importante. Una retractación de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE UU ha puesto de nuevo este debate sobre la mesa.

Covid en el corazón y el cerebro: así hemos exagerado su impacto. Las secuelas neurológicas y cardiacas graves por la covid son mucho menos frecuentes de lo que se podría interpretar a partir de algunos estudios y titulares publicados durante la pandemia. Algunos especialistas están notando los efectos de esta alarma en sus consultas, con pacientes que acuden angustiados ante la posibilidad de que les hayan quedado secuelas que son muy poco frecuentes, cuando no totalmente improbables.

Así son los test rápidos de antígenos, idóneos para sintomáticos y en entornos con mucha transmisión. Ofrecen resultados en 15 minutos, son más baratos que la PCR y más sencillos. Su sensibilidad y especificidad llegan al 90 % y se recomiendan para detectar casos en sospechosos, así como en sus contactos. Sin embargo, su eficacia es dudosa para cribados masivos en poblaciones con baja prevalencia de infecciones, donde podrían dar demasiados falsos positivos.

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